Introducción a Tratamientos Contra el Cáncer

El tratamiento utilizado para el cáncer varía y depende de un gran número de factores incluyendo el tipo, la localización y la extensión de la enfermedad, así como del estado de salud del paciente. La mayoría de los tratamientos están diseñados ya sea para matar/eliminar directamente a las células cancerígenas o para producir eventualmente su muerte al privarlas de las señales celulares necesarias para la división celular. Otros tratamientos funcionan al estimular los sistemas de defensa del cuerpo para que actúen en contra de las células cancerosas.

Hay tres tipos generales de tratamiento contra el cáncer disponibles: radioterapia (realizada por un oncólogo de radiación); cirugía (realizada por un cirujano oncólogo); y terapia sistémica (usualmente administrada por un médico oncólogo).

cancer treatment options

El objetivo de cualquier tratamiento es maximizar la muerte de células cancerosas y minimizar la muerte de células normales. Cada tipo de tratamiento tiene ciertas ventajas y desventajas. En la mayoría de los cánceres, se deben aplicar diferentes opciones de tratamiento (ya sea al mismo tiempo o una después de la otra) para maximizar la muerte de las células cancerosas y minimizar el daño a los tejidos normales.

The pros and cons of the three major cancer treatment types.

Esta figura compara las ventajas y desventajas de las tres opciones de tratamiento para el cáncer. En el panel izquiero, un paciente tiene cáncer de pulmón; en la magnificación inferior, hay células cancerosas (en verde) y células normales de lo tejidos circundantes (en este caso, pulmón). Notablemente, la magnificación no está dibujada a escala. La clave "Key" localizada en la parte inferior de la figura, compara células vivientes y células muertes de cada caso. Los efectos de cada tratamiento (radiación, cirugía y terapia sistémica) son ilustrados en la derecha, evidentemente, hay diferencias sutiles pero importantes en cuanto a cómo afectan estos tratamientos a las células cancerosas y al paciente (descrito a continuación). 

Radioterapia

Con la radioterapia, se crean modelos en 3D del tumor y de las estructuras normales circundantes. La radioterapia se enfoca en el tumor y se evitan los tejidos normales (similar a la luz de una lupa de enfoque).

Las ventajas de la radiación son:

  • muerte de una gran proporción de células cancerosas dentro de todo el tumor (las células cancerosas que quedan son mínimas o nulas y se localizan en pequeños tumores; por lo que la radiación podría ser utilizada para pequeños tumores específicos) 
  • muerte de una enfermedad microscópica en el periferio del tumor que podría no haber sido visible a simple vista (durante una cirugía). 
  • habilidad para encoger tumores (lo que también podría ayudar a aliviar los efectos de tamaño; o podría ser realizado antes de una cirugía para reducir el tamaño y cambiar el estatus de un paciente de irresecable a resecable)
  • seguridad relativa para el paciente (la radiación puede ser aplicada desde fuera del cuerpo y estar enfocada al tumor, no es dolorosa y generalmente no requiere anestesia).
  • sinergia con terapia sistémica (la habilidad de destruir más celulas cancerosas juntas que otra terapia) 
  • preservación del órgano (no remover el seno, laringe, o parte del tracto gastrointestinal, lo cual tendría un impacto negativo en la calidad de vida del paciente) 
  • estimulación de la respuesta inmune en contra del tumor. 

Las desventajas de la radioterapia incluyen:

  • daño a los tejidos circundantes (pulmón, corazón, etc), dependiente de su proximidad al tumor. 
  • incapacidad para matar células cancerosas que no pueden ser visualizados en las imágenes de los escaneos y por lo tanto, que no siempre se incluyen en los modelos en 3D (ej: cerca de los ganglios linfáticos, enfermedad metastásica) de la planeación de radiación. 
  • incapacidad para matar todas las células cancerosas en los tumores (esto es cierto, particularmente en tumores grandes) 
  • incapacidad para aliviar el efecto de tamaño (ej: el empuje del tumor en estructuras circundantes normales)  en ciertas partes del cuerpo (ej: el cerebro), y por lo tanto, requiriendo cirugía.
  • efecto de muerte pobre en células cancerosas en áreas que no tienen un buen suplemento de oxígeno (ej: en un área después de una cirugía, en una extremidad con un pobre suministro de sangre)
  • incremento en la incidencia de la complicación de heridas y mala cicatrización (ej: si se utiliza cirugía después de la radiación; o en partes sin circulación)
  • inconveniencia de radioterapia (ej: en algunos casos debe ser aplicada diariamente, 5 días a la semana, durante 1-2 meses)
  • contraindicaciones a la radioterapia (ej: radiación previa; ciertos desórdenes médicos)

Cirugía

históricamente, la cirugía fue la primera línea de tratamiento para muchos tumores sólidos, Con la cirugía, se lleva a un paciente a la sala de operaciones, este es anastesiado y el tumor es removido (ya sea por completo o citorreducido). Los tumores benignos también pueden ser removidos. 

Las ventajas de la cirugía incluyen:

  • la remoción de una gran cantidad de tumor (ej: para aliviar el enfecto de tamaño, lo cual puede aliviar síntomas instantáneamente)
  • citorreducción (ej: eliminación de células cancerosas que producen factores de transmisión sanguínea que estimulan el crecimiento de células cancerosas en otras partes del cuerpo) 
  • la eliminación de un tumor en una parte del cuerpo que no puede ser tratada con radiación (ej: si un paciente ha recibido previamente radiación en esa zona) o terapia sistémica (ej: en el cerebro, donde no pueden llegar ciertos tratamientos con quimioterapia)
  • potencial habilidad para remover todas las células cancerosas en un área pequeña (así, el paciente puede ser curado únicamente con cirugía) 
  • habilidad para observar la patología y ver cómo el cáncer ha respondido a terapias de tratamiento previas (y así, si se debe dar más terapia sistémica, o si debe ser cambiada, o si se debe aplicar radioterapia después de la cirugía) 
  • conveniencia para el paciente (dado que la cirugía es realizada una vez en el transcurso del día mientras el paciente está dormido). 

Las desventajas de la cirugía son:

  • incapacidad para matar enfermedades microscópicas alrededor del área del tumor, o dejar un margen quirúrgico positivo (ej: restos de células tumorales en el paciente después de la cirugía) 
  • necesidad de que el paciente sea capaz de tolerar la cirugñia y la anestesia (ej; tener problemas médicos mínimos, tener una buena función pulmonar, no estar tomando anticoagulantes, no estar tomando otros medicamentos específicos)
  • cierto daño a tejidos normales cercanos (ej: remover costillas o tejido pulmonar normal para llegar al tumor pulmonar) 
  • complicaciones de la cirugía (ej: infección y otros casos específicos) 
  • incapacidad para remover el cáncer en otras partes del cuerpo (ej: enfermedad metastásica
  • incapacidad para remover con seguridad células cancerosas en ciertas partes del cuerpo donde la radioterapia podría tener menor efectos secundarios (ej: en ciertos tipos específicos de tumores cerebrales) 
  • remoción de un órgano, lo cual podría afectar a la calidad de vida del paciente (ej: seno, laringe, intestino) 
  • incapacidad de un cirujano para discernir las células cancerosas de las células normales a simple vista (especialmente cuando se ha aplicado quimioterapia o radiación al sitio) 

Terapia sistémica 

La terapia sistémica incluye medicación que afecta a todo el cuerpo (ej: hormonas, quimioterapia, terapia dirigida, anticuerpos, vacunas, modificadores de la respuesta inmune, medicinas complementarias y alternativas, moduladores inmunes)

Las ventajas de la terapia sistémica incluyen: 

  • habilidad para matar muchas células cancerosas a lo largo de todo el cuerpo (incluyendo las células cancerosas en el tumor principal y otros tumores en el cuerpo)
  • sinergia con la radioterapia (ej: la habilidad para matar más células cancerosas juntas que cualquier otra terapia) 
  • habilidad para matar enfermedades microscópicas en el periferio del tumor principal, que no podría ser detectada a simple vista por un cirujano (por lo tanto, disminuyendo la posibilidad de que haya un margen positivo al momento de la cirugía) 
  • adaptación del tratamiento sistémico para cada paciente (ej: terapias hormonales específicas para cánceres de pecho; terapias dirigidas para cánceres pulmonares), "columna vertebral" de una medicina personalizada. 
  • preservación de un órgano (ej; no remover el seno, laringe, o una parte del tracto gastrointestinal, lo cual podría tener efectos negativos significativos para la calidad de vida del paciente). 

Las desventajas de la terapia sistémica son:

  • incapacidad para destruir al tumor por sí sola (en la mayoría de los casos, la terapia sistémica debe ser utilizada ya sea con cirugía o con radioterapia) 
  • incapacidad para dirigir la terapia sistémica si un paciente está tomando ciertos medicamentos (ej: anticoagulantes), o alrededor del momento de la cirugía, o tiene ciertas condiciones médicas (ej: falla renal, falla hepática, enfermedad cardíaca). 
  • toxicidades sitémicas (los cuales son dependientes de la terapia; dado que las terapias van a travñes de todo el cuerpo, pueden afectar a todas las estructuras sanas) 
  • incapacidad para penetrar en el tejido donde se encuentra localizado el tumor (ej: atravesar la barrera sangre-cerebro o ir a una extremidad donde hay mala circulación) 
  • muerte no equitativa de células cancerosas en los tumores (como tener cientos de pelotas de playa, si la mital de ellas van aparenciendo aleatoriamente, no se sabe donde están el resto de ellas, o en este caso, saber donde están localizadas las células cancerosas) 
  • inconveniencia relativa (ej: algunas formas de quimioterapia deben ser aplicadas diariamente, 5 días a la semana, durante semanas; o deben ser tomadas oralmente durante años.

Aprenda cómo son descubiertos y desarrollados los fármacos para el cáncer.

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