Detección y diagnóstico del cáncer

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Una de las dificultades principales del tratamiento del cáncer es la detección temprana de la enfermedad. A menudo, el cáncer se logra detectar ya cuando se encuentra en sus etapas más avanzadas, cuyas implican que uno o más sistemas de los órganos vitales ya están comprometidos, y que se el cáncer se ha extendido hacia otra área del cuerpo. Por ende, los métodos para la detección temprana del cáncer son de máxima importancia y son un área activa en la investigación actual.

Después de la detección inicial de un crecimiento cancerígeno, el diagnóstico y clasificación de la etapa (etapificación) de la enfermedad es esencial para el diseño de un plan de tratamiento. Este proceso depende de los resultados de los exámenes y las pruebas clínicas, y de las observaciones de los médicos. Es importante que pacientes con cáncer y sus familias que entiendan los resultados que se les dan para que puedan tener una participación activa en la planificación del tratamiento que se usará.

Esta sección incluye información sobre algunos de los métodos utilizados para detectar cáncer. También se describen algunos exámenes y pruebas posibles que aún están bajo investigación. También podrá encontrar información sobre los resultados presentados en reportes de patología (path.) y una sección que describe el proceso de la etapificación del cáncer.

Ya que ninguna prueba es 100% exacta, es importante entender las limitaciones de las pruebas y exámenes médicos. Las limitaciones de cualquier prueba o examen médico se describen en base a su sensibilidad y especificidad, y los rangos de falsos-positivos/falsos-negativos. Para saber más acerca de estas importantes características de cada prueba y examen médico:

Pruebas/Exámenes Médicos: Falsos-Positivos y Falsos-Negativos

Cuando una prueba se realiza para detectar una enfermedad, existen cuatro resultados posibles.

  • Si un examen indica que un paciente tiene una enfermedad que el paciente sí tiene, éste es un verdadero positivo.1
  • Sin embargo, cuando un examen indica que el paciente tiene una enfermedad cuando no lo tiene, el resultado es un falso positivo.1
  • Si el examen indica que el paciente no tiene ninguna enfermedad, y de hecho no tiene la enfermedad, éste es un verdadero negativo.1
  • Finalmente, cuando el examen indica que el paciente está saludable cuando de hecho el paciente tiene la enfermedad, el resultado es un falso negativo.1

Dé clic en la imagen debajo para ver un documental sobre los falsos positivos y negativos.

 

Pruebas/Exámenes Médicos: Sensibilidad y Especificidad

¿Las pruebas médicas encuentran cada caso de la condición para lo cual fueron diseñadas? ¿Encuentran SOLO las cosas para las cuales fueron diseñadas? La respuesta corta es 'No'.

Cuando nos referimos a la exactitud de una prueba médica, los expertos en estadísticas emplean las palabras sensibilidad y especificidad. 2 La sensibilidad se refiere a la proporción de las veces en que un resultado muestra verdaderos positivos. Mientras la sensibilidad se acerca al 100%, es más probable que un resultado signifique que un paciente padece una enfermedad. La especificidad se refiere a la proporción del tiempo en la que un resultado da negativos verdaderos. Mientras la especificidad se acerca al 100%, es más probable que un resultado negativo signifique que un paciente no tenga una enfermedad.

Una prueba perfecta sólo da verdaderos positivos y verdaderos negativos, y la peor prueba posible sería lo mismo que adivinar. Mientras que muchas pruebas médicas son altamente exactas, todas las pruebas usadas en la medicina caen en algún lugar entre estos dos extremos. Esta incertidumbre genera algunas dificultades. Una prueba que da un resultado positivo usualmente lleva a la ejecución de una segunda prueba, proporcionando más exactitud. Si la segunda prueba es simple y no-invasiva, entonces una prueba preliminar que de un número alto de falsos positivos puede ser aceptable. Si la segunda prueba es riesgosa o difícil de realizar, las pruebas de sangre iniciales pueden provocar que mucha gente se someta a procedimientos médicos innecesarios.

Si la primera prueba es imperfecta, existe la posibilidad de detectar que un paciente se encuentra saludables, cuando en realidad no lo está. Si la enfermedad es leve y por lo tanto probablemente no afectará la salud de los pacientes, entonces la prueba de sangre hace poco daño cuando los resultados son incorrectos. Si la enfermedad es seria, la prueba de sangre puede prevenir que los pacientes obtengan los tratamientos necesarios. El valor de cualquier prueba de sangre es un balance entre la sensibilidad y la especificidad, y severidad de la enfermedad detectada. Es importante que los pacientes discutan la sensibilidad y especificidad de las pruebas pedidas por su médico.

Haga clic en la imagen inferior para ver un documental en sensibilidad y especificidad.

 

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  • 1. a. b. c. d. Segen, Joseph C., Wade, Josie."The Patient's Guide to Medical Tests."Infobase Publishing, 2002.
  • 2. Huda W, Slone R. Review of Radiologic Physics. Lippincott Williams & Wilkins: Philadelphia, 1995.