Detección del Cáncer y Diagnóstico

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Uno de los problemas clave en el tratamiento del cáncer es en la detección temprana de la enfermadad. Frecuentemente, el cáncer es detectado en las etapas más avanzadas, cuando ha comprometido la función de uno o más sistemas de órganos vitales y se ha extendido en todo el cuerpo. Los métodos para la detección temprana de cáncer son de máxima importancia y son un área activa en la investigación actual.

Después de la detección inicial de un crecimiento cancerígeno, el diagnóstico y clasificación de la etapa (estadificación) de la enfermedad es escencial para el diseño de un plan de tratamiento. Este proceso es dependiente de los exámenes y pruebas clínicas y de las observaciones de los médicos. Es importante para los pacientes con cáncer y sus familias que entiendan los resultados que se les dan para que puedan participar activamente en la planeación del tratamiento que se usará.

Esta sección incluye información sobre algunos de los métodos utilizados para detectar cáncer. También se describen algunos exámenes y pruebas posibles que aún están bajo investigación. También podrá encontrar información sobre los resultados presentados en reportes de patología (path.) y una sección que describe el proceso de estadificación del cáncer.

Ya que ninguna prueba es 100% exacta, es importante entender las limitaciones de las pruebas y exámenes médicos. Las limitaciones de cualquier prueba o exámen médico se describen mediante su sensibilidad y especificidad y los rangos de falsos-positivos/falsos-negativos. Para saber más acerca de estas importantes características de cada prueba y exámen médico:

Pruebas/Exámenes Médicos: Falsos-Positivos y Falsos-Negativos

Cuando una prueba se realiza para detectar una enfermedad, existen cuatro resultados posibles.

  • Si un exámen indica que un paciente tiene una enfermedad que el paciente sí tiene, se le llama verdadero positivo.1
  • Sin embargo, si un exámen indica que el paciente tiene una enfermedad cuando no lo tiene se le llama falso positivo.1
  • Si el exámen indica que el paciente no tiene ninguna enfermedad, y de hecho no tiene la enfermedad, se le llama verdadero negativo.1
  • Finalmente, si el exámen indica que el paciente está saludable cuando de hecho el paciente tiene la enfermedad, se le llama falso negativo.1

Da Click en la imágen de abajo para ver un documental sobre falsos positivos y negativos.

 

Pruebas/Exámenes Médicos: Sensibilidad y Especificidad

¿Las pruebas médicas encuentran cada caso de la condición para lo cual fueron diseñadas? ¿Encuentran SOLO las cosas para las cuales fueron diseñadas? La contestación corta es 'No'.

Cuando nos referimos a la exactitud de una prueba médica, los estadísticos usan las palabras sensibilidad y especificidad. 2 La sensibilidad se refiere a la proporción de las veces en que un resultado muestra verdaderos positivos. Mientras la sensibilidad se acerca al 100%, es más probable que un resultado signifique que un paciente padece una enfermedad. La especificidad se refiere a la proporción del tiempo en la que un resultado da negativos verdaderos. Mientras la especificidad se acerca al 100%, es más probable que un resultado signifique que un paciente no tenga una enfermedad.

Una prueba perfecta sólo da verdaderos positivos y verdaderos negativos, y la peor prueba posible sería lo mismo que adivinar. Mientras que muchas pruebas médicas son altamente exactas, todas las pruebas usadas en medicina caen en algún lugar entre estos dos extremos. Esta incertidumbre genera algunas dificultades. Una prueba que da un resultado positvo usualmente lleva a la ejecución de una segunda prueba, más exacta. Si la segunda prueba es simple y no invasiva, entonces una prueba preliminar que de un número alto de falsos positivos puede ser aceptable. Si la segunda prueba es díficil de realizar o riesgosa, las pruebas de sangre iniciales pueden llevar a mucha gente a someterse a procedimientos médicos innecesarios.

Si la primera prueba es imperfecta puede indicar incorrectamente que los pacientes se encuentran saludables, cuando en realidad no lo están. Si la enfermedad es leve y probablemente no afectará la salud de los pacientes, entonces la prueba de sangre hace poco daño cuando los resultados son incorrectos. Si la enfermedad es seria, la prueba de sangre puede prevenir que los pacientes obtengan los tratamientos necesarios. El valor de cualquier prueba de sangre es un balance entre la sensibilidad y la especificidad, y severidad de la enfermedad detectada. Es importante que los pacientes discutan la sensibilidad y especificidad de las pruebas pedidas por su médico.

Haga click en la imagen inferior para ver un documental en sensitividad y especificidad.

 

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  • 1. a. b. c. d. Segen, Joseph C., Wade, Josie."The Patient's Guide to Medical Tests."Infobase Publishing, 2002.
  • 2. Huda W, Slone R. Review of Radiologic Physics. Lippincott Williams & Wilkins: Philadelphia, 1995.